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Die Zahl der Meeresschildkröten explodiert nach Jahrzehnten des Schutzes

Meeresschildkröten und ihre Eier galten im 17. Jahrhundert als eine solche Delikatesse, dass Händler zu einem abgelegenen Atoll mitten im Indischen Ozean reisten, um eine große Anzahl von Reptilien zu sammeln und sie zu weit entfernten Suppenschüsseln in Paris und England zu verschiffen. Der kulinarische Trend war so beliebt, dass die Regierung der Seychellen Anfang des 20. Jahrhunderts angeblich Lizenzen für den Fang von 12.000 grünen Meeresschildkröten auf dem Aldabra-Atoll vergab, einem großen Atoll, das etwa 1.120 Kilometer von der Hauptstadt Victoria entfernt liegt.

„Schildkröten und insbesondere Schildkrötensuppe waren besonders für die höheren Ränge des britischen Empire eine Delikatesse“, sagt Adam Pritchard, Naturschutzbiologe an der University of Exeter im Vereinigten Königreich.

Mehr als ein Jahrhundert der Ernte hatte einen extremen Einfluss auf die Bevölkerung, so sehr, dass die Strände von Aldabra in den 1960er Jahren nur etwa 2.000 Eiergelege pro Jahr sahen. Da die Weibchen der Grünen Meeresschildkröte in der Regel zwischen drei und fünf Gelege Eier in einer bestimmten Paarungszeit legen, schätzten die Forscher, dass zu dieser Zeit nur etwa 500 Grüne Meeresschildkröten an den Stränden von Aldabra nisteten.

Grüne Meeresschildkröten auf dem Atoll wurden schließlich 1968 geschützt, und jetzt zeigen neue Forschungsergebnisse von Pritchard und anderen, dass jahrzehntelange Erhaltung in dem halben Jahrhundert seitdem zu einem Boom der Meeresschildkrötenzahlen geführt hat – insbesondere in den letzten zehn Jahren.

„Diese Tiere sind widerstandsfähig – selbst wenn sie fast vom Aussterben bedroht sind“, sagt Pritchard. „Wenn Sie ihnen die Zeit und den Raum geben, sich zu erholen, können sie sich wirklich erholen.“

Genau beobachten

Die Seychelles Islands Foundation begann mit dem Zählen von Schildkrötenspuren an den Stränden und Nestern, nachdem das Aldabra-Atoll Ende der 1960er Jahre unter Schutz gestellt worden war. Die Daten wurden jedoch von mehr als 100 Personen auf unterschiedliche Weise eingegeben und enthielten häufig Zählungen von verschiedenen Stränden zu unterschiedlichen Zeiten. Für ein lernen kürzlich erschienen in Gefährdete ArtenforschungPritchard begann während seiner Masterarbeit an der University of Exeter mit den Daten zu arbeiten – er und das Forschungsteam auf dem Atoll brauchten sechs Monate, um alle Daten in einer einheitlichen Datenbank zusammenzuführen.

Früher drin ForschungJeanne Mortimer – eine Co-Autorin der Seychelles Islands Foundation, die auch an Pritchards jüngster Studie beteiligt war – leitete eine Analyse, die ergab, dass sich grüne Meeresschildkröten auf dem Atoll erholten. Aber die Daten dieser Studie aus dem Jahr 2011 schnitten 2008 ab, und Pritchard wollte sehen, ob sich dieser Trend angesichts von Faktoren wie Klimawandel und Meeresverschmutzung fortsetzt.

Sea Turtle Surge

Die Zahlen zeigten einen massiven Anstieg der Gelege der Grünen Meeresschildkröte seit den niedrigen Zahlen in den 1960er Jahren. Die neuesten Schätzungen zeigten von 2014 bis 2019 mehr als 15.000 Eiergelege an den Stränden des Aldabra-Atolls pro Jahr.

Basierend auf durchschnittlich drei bis fünf Gelegen pro Weibchen, sagt Pritchard, dass zwischen 3.000 und 5.000 grüne Meeresschildkröten jedes Jahr die Strände des Atolls besuchen, um Eier zu legen. Das entspricht einer Steigerung von etwa 500 Prozent seit den 1960er Jahren.

Die Forscher fanden einige Unterschiede zwischen den Stränden des Atolls. Am längsten Strand von Aldabra, der am stärksten ausgebeutet wurde, dauerte es eine Weile, bis sich die Zahl der Meeresschildkröten erholte. Sie begannen sich in den 1990er Jahren umzukehren, und die Studie von 2011 prognostizierte dort einen Anstieg der Zahlen.

Pritchards neue Analyse bestätigt dies, da Schildkröten in den letzten Jahren immer häufiger an diesen langen Strand zurückgekehrt sind. Er sagt, dass Schildkröten an diesem Strand praktisch ausgerottet wurden, da er in den vergangenen Jahrhunderten die Hauptbasis für Erntearbeiter war. Die verzögerte Genesung hier hat wahrscheinlich mit der angeborenen Tendenz von Meeresschildkrötenweibchen zu tun, zum Strand zurückzukehren, wo sie geschlüpft sind, wenn sie sich selbst einnisten. Aber Schildkröten besuchen gelegentlich andere Strände – und nach einiger Zeit schafften es die Weibchen an diesen Strand, um zu nisten. Die lange Zeit, die Meeresschildkröten brauchen, um zu reifen (20 bis 50 Jahre), spielt auch eine Rolle bei der gesamten Genesungszeit.

Ärger am Horizont

Auch wenn sich die Zahl der Meeresschildkröten in diesem Teil der Seychellen erholt, sind Forscher auf einige potenzielle Hindernisse für ihre weitere Erholung gestoßen. Ein Problem ist die Verschmutzung, die an die Strände gespült wird. Einige Abfälle sind groß genug, um die Weibchen daran zu hindern, den erstklassigen Sand am Strand zum Nisten zu erreichen. Laut Aufzeichnungen der Seychelles Islands Foundation verdoppelten sich die Spuren, die darauf hindeuteten, dass die Schildkröten nach dem Auftreffen auf Müll ins Wasser zurückkehrten, nach dem Jahr 2000 im Vergleich zu den Zahlen im vorigen Jahrhundert. Pritchard fügt hinzu, dass diese Zahlen wahrscheinlich viele vereitelte Nistversuche übersehen, die unentdeckt blieben.

Es ist schwer zu sagen, ob dies zu Populationsproblemen für Schildkröten führt. Aber Pritchard befürchtet, dass Schildkröten, wenn sie zurückgewiesen werden, an suboptimalen Orten nisten könnten. Zum Beispiel können Schildkröten, die zurückgedreht werden, im Sand näher am Wasser nisten, wo die Eier überflutet und getötet werden könnten.

„Das deutet leider jeder Trend mehr und mehr an [pieces of garbage] werden abwaschen“, sagt Pritchard.

Auch der Klimawandel könnte in Zukunft ein Problem darstellen. „Bei den Eiern der Grünen Meeresschildkröte, wie es bei Reptilien üblich ist, hängt das Geschlecht der Jungtiere von der Umgebungstemperatur ab“, sagt Pritchard. Das bedeutet, wenn der Sand um die Eier herum zu heiß ist, kann das gesamte Gelege weiblich werden. Wenn dies häufiger vorkommt, könnte dies ernsthafte Auswirkungen auf die Population der Meeresschildkröten haben. Bisher deuten die Daten darauf hin, dass Schildkröten ihre Brutzeit möglicherweise in kühlere Monate verschieben, um dies auszugleichen, sagt Pritchard, aber die Zahlen sind noch nicht statistisch signifikant.

Abgesehen von möglichen Problemen sagt Pritchard, dass, wenn die 12.000 Fanglizenzen, die Anfang des 20. Jahrhunderts ausgestellt wurden, eine genaue Zahl darstellen, die Population der grünen Meeresschildkröten, die auf dem Aldabra-Atoll nisten, noch nicht annähernd die Zahlen erreicht hat, die sie historisch hatten, und es gibt keine Anzeichen dafür, dass die Bevölkerungszahl ihren Höhepunkt erreicht. Wenn diese Zahlen stimmen, könnten sich die aktuellen Zahlen in den kommenden Jahren verdoppeln oder sogar verdreifachen.

„All diese harte Arbeit zahlt sich aus – die Zahlen sind außergewöhnlich“, sagt er und fügt hinzu, dass langfristige Naturschutzprogramme und Bemühungen zur Bestandsverfolgung der Schlüssel zu diesem Erfolg sind. “Es erfordert viel Geduld und es erfordert viel Mühe.”

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